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Unpaid care: the missing women’s rights issue

Kate Donald 20 January 2014

Unsupported and unshared care work perpetuates women’s poverty, political marginalization and social subordination. The distribution of care is not natural or inevitable, but rather socially constructed and in our power to change, says Kate Donald

“Women’s rights are human rights”, declared Hillary Clinton in Beijing nearly 20 years ago. This simple yet revolutionary statement has evolved into a mantra of the international human rights movement. However, one of the major obstacles to women enjoying their rights equally with men has been rarely recognised or even spoken of by human rights advocates. Something that happens every day, in every household, village and city around the world: the cooking, cleaning, and caring that families, communities and societies depend upon and simultaneously take for granted.

All of us receive care at some point in our lives. Almost all of us will also give care, to children, to elderly parents, to partners. To speak of ‘care’ as a human rights issue risks dissonance. Isn’t care a good thing? Don’t we need more of it, not less? Indeed: it is not unpaid care per se that threatens human rights  – being a foundational, unavoidable and very human activity that underpins all societies and cultures– but rather, the way it is distributed, and the lack of recognition and support it receives.

Of course, from The Feminine Mystique to the Wages for Housework Campaign to The Second Shift, feminists have pilloried the discriminatory distribution of unpaid care. In general however, human rights and women’s rights advocates have been slow to adopt it as a cause. Granted, in a field like women’s rights there are a myriad of heart-rending issues fighting for attention; but surely something that so fundamentally shapes women’s time, lives and opportunities should by all reasonable measures be a rallying point?

One obstacle is that care has unfairly been perceived as an elite concern. Many of the public debates around care focus on the struggles of privileged professional women – the Sheryl Sandbergs of this world – to juggle motherhood and work. Poor women supposedly have more serious, life-or-death concerns. On the contrary: unpaid care work is intimately bound up with survival, with eking out an existence on subsistence crops and little income. It is the work of putting food on the table, insisting your children attend school so the next generation can have hopes of life away from the breadline, keeping everyone in the household clean and healthy so wages are not lost and unaffordable health costs are not incurred.

In all countries, women provide the vast majority of unpaid care – and when unpaid care is taken into account, women work longer hours overall than men. It is also absolutely clear that the struggle is intensified for women living in poverty, because they can’t afford to pay for outside help or time-saving technologies (be it a washing machine or grain-grinder), and because they are more likely to live in areas where public services are inadequate or absent. Rural women in many developing countries have the added burden of collecting water and fuel for domestic use – often walking hours each day to do so. In sub-Saharan Africa women and girls spend 40 billion hours each year collecting water – equivalent to a year’s labour by the entire French workforce.

The amount of time women spend on unpaid care is fundamental to defining their time, energy, finances and social and political capital. It is also definitively a human rights issue. Under international human rights law, including the International Covenants and the Convention on the Elimination of Discrimination Against Women, if women are unable to enjoy a right to the same extent as men, this is automatically a human rights violation that requires remedy. States are explicitly required to take concrete measures to ensure that women are able to enjoy their rights equally, and to tackle any obstacles to them doing so. The gendered distribution of unpaid care work is unquestionably a major obstacle in this regard, preventing the equal enjoyment by women of a whole range of human rights.

Most obviously, their rights to work and to equal rights at work are threatened. Even privileged women have to contend with the gender pay gap, lack of family leave rights, and maternity discrimination. For many poorer women with intensive care responsibilities, although they would dearly love the income, paid work is an impossibility. Others are forced to accept whatever badly paid flexible work they can find – often without labour rights or social security – and still perform the same ‘second shift’ when they get home, sacrificing their health and leisure.

Girls’ right to education is also put in jeopardy, whether they are withdrawn from school entirely or simply have less time and energy to devote to schoolwork or extra-curricular activities than boys due to their domestic duties. This has devastating knock-on consequences for their future opportunities and income. Compounding this, later in life women have less time for training or adult education opportunities because of their heavy domestic workload.

Women are also less able to participate actively in politics and public life – another fundamental right – because of their unfair share of unpaid care. Practical considerations such as time and lack of childcare provision prevent many women from participating in public forums ranging from national parliaments to community groups. Hence, many decisions crucial to their lives and livelihoods are taken without them in the room.

Undoubtedly, moving towards a fairer distribution of unpaid care will require profound socio-cultural change. However, governments have a crucial role to play in moving towards the more equal sharing of care, for example through education and awareness-raising campaigns, but also in a more immediate sense by more effectively supporting and providing care. Ensuring quality, accessible public services and care services, especially in poorer areas, can help to liberate women from unsustainably large burdens of care provision, as can improving infrastructure (piped water, decent roads) and subsidizing affordable time-saving technology such as fuel-efficient stoves.

Unfortunately, there are striking examples of governments around the world doing exactly the opposite. As Fawcett Society and the Women’s Budget Group have shown, austerity measures in the UK are having a disproportionate impact on women; but the vandalism of austerity is not confined to Britain or even Europe. Recent research has shown that developing countries (many of them barely recovered from the similarly destructive effects of structural adjustment) are slashing public budgets with as much – or more – alacrity as their European counterparts. It goes without saying that their populations can even less afford to lose the services and benefits being cut.

Wherever public services are cut, legislators and policy-makers are acting on the implicit assumption that women will take up the slack. In countries afflicted by the HIV/AIDS pandemic, ‘home-based care’ for people suffering from AIDS has been celebrated as a policy innovation. Really, it represents only an intensive scaling up of the norm – handing the burden back to poor women, away from overwhelmed and under-resourced health services. Women and girls provide 70-90% of HIV/AIDS care, while the virus also affects women in greater numbers than men.  The finances, equipment, drugs and training that these caregivers need to perform their work without jeopardizing their own health and livelihoods remain largely unrealized. 80 per cent of family caregivers in South Africa have reported reduced income levels.

The evidence is clear that countries with greater gender equality in employment and education report higher rates of human development and economic growth. Thus, for reasons from principled to pragmatic, we should be devoting every possible effort to correcting the obscenely skewed distribution of unpaid care. Currently, ‘women’s empowerment’ is one of the most oft-cited priorities in the halls of the UN and development agencies.  However, without a real recognition of unpaid care as a fundamental factor limiting women’s rights and life chances, empowerment is a mirage: akin to promising to end violence against women while ignoring domestic violence. Is a women empowered if she takes a low-paid job in a garment factory with no social security, only to start her second shift of domestic ‘duties’ as soon as she gets home, pausing only for a few hours’ sleep? To truly empower woman would mean respecting care work as valuable and productive, giving it status, encouraging men to do it, and supporting it with resources and services. It would mean freeing women’s time and potential, enabling them and supporting them to go out to work if they are able, ensuring they are given ample opportunity for training and advancement, and access to childcare.

Hopefully, 2014 will be the year when unpaid care work is recognised as a core women’s rights issue. There will be ample opportunities to make the connection between care, poverty, gender inequality and denial of women’s rights – for example at the Commission on the Status of Women and in discussions around the global development agenda to succeed the Millennium Development Goals in 2015. Some organizations that work on poverty and development – most notably ActionAid, Oxfam, and the Institute for Development Studies – which is using animation as part of this work –  are now taking this issue seriously. Hopefully human rights organizations will follow suit, including unpaid care work in their women’s rights analyses and priorities, alongside issues such as violence against women, reproductive rights and employment. Hopefully, we will also start to see human rights jurisprudence further recognising the impacts of inadequate State support for unpaid care, and making recommendations for its redistribution.

Care is non-negotiable and fundamental. It has to be done. It can be a huge source of fulfillment and joy; but we also have to acknowledge that it can also entail heavy costs, especially for women living in poverty. The way it is currently distributed between women and men is unjust and unsustainable. In all countries, unsupported and unshared care work perpetuates women’s poverty, political marginalization and social subordination. We cannot hope to achieve gender equality without fully facing up to this injustice. The distribution of care is not natural or inevitable, but rather socially constructed and in our power to change.

From: http://www.opendemocracy.net/5050/kate-donald/unpaid-care-missing-women%E2%80%99s-rights-issue?utm_source=50.50+list&utm_campaign=509bb37639-RSS_5050_EMAIL_CAMPAIGN&utm_medium=email&utm_term=0_89d6c8b9eb-509bb37639-407822177

Egalité professionnelle: l’homme est-il l’avenir de la femme?

Par , publié le 09/01/2014 à  07:43

Comment faire progresser la parité en entreprise? En rendant les hommes plus heureux! C’est l’approche originale du mouvement Happy Men, lancé en 2013 par Antoine de Gabrielli, chef d’entreprise. Décryptage, alors que le Premier ministre présentait lundi 6 janvier la feuille de route 2014 du gouvernement en matière d’égalité hommes-femmes. 

Egalité professionnelle: l'homme est-il l'avenir de la femme?

 De plus en plus d’hommes aspirent à mieux équilibrer vie professionnelle et vie personnelle.

 Reuters/Michaela Rehle

“On ne fait pas des enfants pour ne jamais les voir”. Ainsi parle Alexis, 33 ans, ingénieur en informatique et père de 3 enfants de 6 ans, 4 ans, et 8 mois. Depuis qu’ils sont parents, Alexis et sa femme se sont toujours organisés pour que l’un d’eux soit présent le soir pour récupérer la fratrie à la crèche ou à l’école, donner les bains, préparer le dîner… “Ma femme a des horaires plus contraints que les miens explique l’informaticien. Je privilégie donc les horaires décalés pour partir à 17h30 et m’occuper des enfants”. Un partage des tâches qu’il faut pouvoir assumer face à sa hiérarchie, et aux collègues: “On me regarde parfois curieusement, mais je n’ai aucun problème avec ça, affirme Alexis. Je suis convaincu qu’être un père présent n’empêche pas d’être un bon professionnel”.  

Libérer la parole masculine

Comme Alexis, ils seraient de plus en plus nombreux ces hommes qui aspirent à mieux équilibrer vie professionnelle et personnelle. C’est pour eux qu’Antoine de Gabrielli, chef d’entreprise, fondateur de l’association Mercredi c’est Papa, a lancé en juin dernier Happy Men. Le concept? Former des référents masculins aux principes de l’égalité en entreprise, pour qu’ensuite ils “évangélisent” leurs collaborateurs et leurs collègues, et luttent contre les stéréotypes qui pèsent sur les hommes comme sur les femmes. “Il faut faire comprendre aux responsables d’entreprise que l’égalité professionnelle n’est pas un sujet de “bonne femme” martèle Antoine de Gabrielli, contacté par L’Express. C’est une question de management et d’organisation du travail qui concerne tout le monde, car pour être performante une entreprise ne doit négliger aucun talent, féminin ou masculin. Et pour faire passer ce message, rien de mieux que de commencer par libérer la parole, lors de rencontres entre hommes”. Depuis le lancement de Happy Men, 5 entreprises (Orange, BNP Paribas, Cofely GDF Suez, Accenture, Crédit Agricole) ont décidé d’expérimenter ce dispositif, et 25 référents ont été formés par Antoine de Gabrielli.  

Arnaud Morlaës est l’un de ces “référents Happy Men”. Ce cadre supérieur chez BNP Paribas raconte qu’il a eu deux vies: “D’abord une vie de célibataire, hyperactif, qui travaillait en salle des marchés, une vie où tout allait très vite. Et depuis 6 ans une vie de père de famille, avec une femme qui occupe un poste à responsabilités, au ministère des Affaires européennes”. Quand Arnaud a rencontré celle qui allait devenir sa femme, elle avait déjà deux enfants – rejoints en 2012 par la petite dernière, Clémence. Du jour au lendemain, à 40 ans passé, Arnaud s’est trouvé plongé dans les contraintes parentales : les enfants malades, l’intendance, le casse-tête des gardes quand les deux parents travaillent… Fort de cette expérience, il a tout de suite adhéré au principe de Happy Men: “Grâce à ma position dans l’entreprise, j’ai plus de pouvoir qu’un jeune qui débute. Quand j’annonce que je pars plus tôt pour aller chercher ma fille à la crèche, personne n’ose rien me dire. C’est plus difficile pour un salarié plus jeune, qui, au pire, peut passer pour un salarié peu motivé. Pour faire évoluer les stéréotypes, il faut donc que l’exemple vienne d’en haut. J’y travaille!”.  

Lutter contre les préjugés qui touchent les hommes comme les femmes

C’est Elisabeth Karako, directrice de la diversité du groupe BNP Paribas, qui a proposé à Arnaud et à quatre autres collaborateurs de la banque de rejoindre le club des Happy Men, fin 2013: “Quand leur enfant est malade, la plupart des hommes n’osent pas demander à partir pour s’en occuper, tellement ils ont intégré l’idée que “ça ne se fait pas”. C’est sur ces préjugés qu’il faut travailler, pour permettre aux salariés de rééquilibrer leurs temps de vie, et aux salariées de prendre plus de responsabilités dans l’entreprise”. Dans les prochains mois, ces cinq croisés d’un nouveau genre vont organiser des groupes de paroles avec leurs collègues masculins. Ensuite Elisabeth Karako souhaite que le club de femmes de BNP Paribas, Mixcity, et les Happy Men, se rencontrent, “pour formuler ensemble des solutions concrètes à la conciliation vie perso/vie familiale – avec l’appui de la direction des ressources humaines, évidemment”.  

Aider les hommes à s’épanouir dans leur vie personnelle pour aider les femmes à dépasser le fameux plafond de verre – l’intention est louable et sans doute bénéfique pour l’image de l’entreprise. Mais est-elle efficace? “Oui!” affirme Brigitte Grésy, secrétaire générale du conseil supérieur de l’égalité professionnelle: “Une opération comme Happy Men a déjà le mérite de démonter certains stéréotypes, en valorisant des hommes qui s’impliquent avec bonheur dans la vie familiale. Elle est donc intéressante, mais à condition que cela n’entraîne pas une reculade de la mobilisation des femmes: dans ce contexte de crise, je préfère que les entreprises paient pour lutter contre les inégalités des femmes plutôt que pour des groupes de parole d’hommes ! En outre il ne faut pas arrêter de pointer une réalité du combat pour l’égalité femmes/hommes : il ne pourra être mené à bien sans aborder les questions de partage des responsabilités familiales, et de co-parentalité”.
La co-parentalité, un concept qui semble séduire le nouveau vice-chancelier allemand Sigmar Gabriel. Dans les colonnes du quotidien Bild, samedi dernier, le président du SPD affirme que sa récente nomination au ministère de l’économie et de l’énergie ne l’empêchera pas de continuer à prendre ses mercredis après-midi. Pour plancher sur la transition energétique ? Non, pour passer du temps avec sa petite dernière, Marie, bientôt 2 ans. Les temps changent. 

En savoir plus sur http://www.lexpress.fr/actualite/societe/egalite-professionnelle-l-homme-est-il-l-avenir-de-la-femme_1312530.html#epe2HdxT5zOIEfki.99

Who cares about the unpaid carers? A story of global exploitation

Our welfare and well-being is dependent on ‘carers’, but their plight is too often ignored by policymakers around the world. A report published in August by the special rapporteur on extreme poverty and human rights, Magdalena Sepúlveda Carmona, argues that the unequal care responsibilities heaped on women was a ‘major barrier to gender equality and to women’s equal enjoyment of human rights, and, in many cases, condemn women to poverty’.


Of Housework And Husbands… Women still do nearly twice the amount of housework as men.

Of Housework And Husbands

by Lisa Wade, PhD, Jul 11, 2009, at 11:20 am

Married women in the U.S. do about 70 to 80 percent of the housework. When women marry, the number of hours they spend on housework increases; for men, it stays the same. When couples have children, her housework increases three times as much as his. Feminist women do less housework than non-feminist women; men married to feminist women do the same amount of housework as men married to non-feminist women.

All this and more, including some data on Portugal, China, Russia, South Africa, Italy, Britain, and the Netherlands, can be found at this fact sheet at the blog Social Studies.

The discrepancy between the number of hours wives and husbands contribute to housework decreased between 1965 and 1995:


According to the fact sheet:

…in the 1990s, U.S. women spent about half the time on housework as they had 30 years earlier (17.5 hours down from 30 each week), while men, on the other hand, were spending just over twice the time they had spent (10 hours up from 4.9).

Women, however, still do nearly twice the amount of housework as men.

You may notice that the increase in hours that husbands now spend on housework does not match the decrease in hours that wives now spend on housework.  This means that we have dirtier houses (no, really, we do).  We also now hire housecleaners, and that makes up some of the difference.  It may also be true that our gadgets (e.g., washers and dryers) save us time.

Lisa Wade is a professor of sociology at Occidental College.

From: http://thesocietypages.org/socimages/2009/07/11/of-housework-and-husbands/



La Suède incite les pères à rester à la maison… « La parité (…) n’est pas une question exclusivement idéologique, mais économique aussi. »

La Suède incite les pères à rester à la maison…

OLJ/AFP | mardi, mai 21, 2013

 Set Moklint et son fils Wilhelm dans un parc de Stockholm. Jonathan Nackstrand/AFP

Set Moklint et son fils Wilhelm dans un parc de Stockholm. Jonathan Nackstrand/AFP


« La parité (…) n’est pas une question exclusivement idéologique, mais économique aussi. »

Dans un parc du centre de Stockholm, un œil attentif posé sur sa fille Alma endormie dans sa poussette, Anders Weide, la trentaine, attend sur un banc un ami parti changer son fils. Dans la capitale suédoise comme ailleurs dans le pays, l’image n’étonne personne. « C’est très important de voir des pères se promener en ville avec des poussettes, ça donne l’exemple », explique Lars Plantin, sociologue à l’Université de Malmö, spécialiste des questions de parentalité. Une multitude d’études sociologiques montrent que les pères suédois sont plus impliqués que les autres dans la vie quotidienne et les travaux ménagers, relève-t-il.

Déposer et chercher les enfants à l’école, les accompagner à diverses activités mais aussi panser les bobos, rester à la maison pour les soigner lorsqu’ils sont malades et préparer les repas : les pères suédois ne rechignent à aucune tâche et investissent des terrains traditionnellement réservés aux femmes. Depuis 2011, un magazine, simplement baptisé Pappa, est consacré aux hommes qui « aspirent à accorder du temps à leurs enfants ». Au plus haut niveau, le Premier ministre Fredrik Reinfeldt n’a jamais caché sa passion pour l’aspirateur. Son ex-femme, Filippa, a gravi les échelons en politique en même temps que lui. Ils sont parents de trois enfants. En cas de séparation, les parents sont sur un pied d’égalité face aux enfants depuis 1976. « L’idée qui prévaut est que l’enfant va bien quand il a de bonnes relations avec ses deux parents, ce qu’encourage le partage de la responsabilité légale », indique Anna Singer, professeur de droit civil à l’Université d’Uppsala. « Le système encourage les pères à prendre leurs responsabilités, il a éduqué les citoyens », se félicite-t-elle. « La parité est une condition pour que la Suède aille de l’avant. Ce n’est pas une question exclusivement idéologique, mais économique aussi », estime M. Plantin. Les enfants peuvent être pris en charge en collectivité dès l’âge d’un an pour un prix modique. Car le pays estime qu’il « n’a pas les moyens de laisser la moitié de sa population en marge du marché du travail. Il ne s’agit pas de laisser les hommes à la maison mais de faire travailler plus de femmes », précise M. Plantin. D’après Eurostat, le taux d’activité des femmes est en Suède le plus élevé de l’UE, avec 77,2 % en 2011.

La Suède a encore pourtant des progrès à faire dans l’égalité au travail. Selon l’institut statistique national (SCB), si 82 % des enfants ont deux parents qui travaillent, les femmes ne sont que 42 % à travailler à temps plein, contre 74 % des hommes. Quant au symbole même de la politique paritaire, le généreux congé parental de 16 mois (au total pour les deux parents), les mères en prennent plus de 75 %. En 1974, quand il a été instauré, elles en raflaient 99,5 %. L’introduction en 1995 d’un mois réservé à l’autre parent, autrement dit le père, a forcé les hommes à s’investir. En 2002, un deuxième mois leur a été réservé. Aucune excuse pour le père qui n’en profite pas : il a jusqu’aux huit ans de son enfant. « On est dans la bonne direction mais ça va trop lentement », estime Ulrika Haggström, chargée de mission au syndicat des cadres, TCO. Selon elle, au moins trois mois devraient être réservés au père.

Passer du temps avec sa fille, dont il s’occupe depuis janvier, est « naturel » pour M. Weide. « J’aurais loupé la relation que j’ai avec Alma si je ne l’avais pas fait. Nous sommes plus soudés comme famille », affirme cet infirmier, que son employeur laissera reprendre le travail en septembre. L’entourage professionnel n’est pas toujours aussi compréhensif. « Mes collègues, surtout les hommes, n’ont pas bien compris », confie Set Moklint, 31 ans, opérateur dans un centre d’appels d’urgence. Il apprécie le coup de pouce économique de la Sécu, qui verse un bonus aux parents qui partagent équitablement le congé, pendant toute sa durée. « Ça nous fait 120 euros chacun par mois en plus. On l’aurait fait sans ça, mais ça aide ! » affirme-t-il. Selon Lotta Persson, analyste à SCB, l’implication des pères explique aussi le fort taux de fécondité de la Suède. En 2011, avec 1,9 enfant par enfant, le royaume scandinave se place juste derrière l’Irlande et la France dans les statistiques d’Eurostat.

Article published in L’Orient Le Jour newspaper :http://www.lorientlejour.com/article/815234/la-suede-incite-les-peres-a-rester-a-la-maison.html